L’effet placebo «commence dans la colonne vertébrale»

« La recherche suggère que l’effet placebo fonctionne, en partie, en bloquant les signaux de la douleur dans la moelle épinière d’arriver au cerveau en premier lieu », a rapporté le Times. Le journal a indiqué que la moelle épinière de 15 volontaires en bonne santé avait été scannée alors qu’ils recevaient des « épingles » au laser.

Une crème inactive a été appliquée aux deux mains, mais parfois on a dit aux sujets qu’il s’agissait d’un analgésique. Les volontaires ont dit qu’ils avaient reçu une crème anti-douleur, qu’ils ressentaient 25% moins de douleur et qu’ils montraient «une activité significativement réduite dans la voie de la moelle épinière qui traite la douleur».

Cette intéressante petite étude met en évidence le puissant «effet placebo» de la suggestion. L’amélioration de 25% des scores de douleur observés par l’effet placebo est similaire à la réponse observée dans d’autres études sur les pilules actives versus placebo. Ceci suggère qu’au moins une partie de l’effet peut être expliquée par un mécanisme neurologique qui est motivé par une croyance dans l’efficacité d’un traitement.

L’intérêt pour les scientifiques est ici la technique d’imagerie qui permet des scans à haute résolution de cette région du cerveau difficile à atteindre, et la confirmation qu’une sorte de message du cerveau à la moelle épinière joue un rôle dans le contrôle de la douleur.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été réalisée par le Dr Falk Eippert et ses collègues du Département de Neurosciences des Systèmes au Centre Médical Universitaire de Hambourg-Eppendorf en Allemagne. Le financement de cette étude n’est pas déclaré. L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Science.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Cette étude expérimentale a étudié la théorie selon laquelle une mesure du flux sanguin et du métabolisme de la moelle épinière (appelée réponse BOLD), augmentée suite à une stimulation thermique douloureuse, pourrait être affectée par l’analgésie au placebo (effet placebo).

Les chercheurs expliquent que l’effet placebo est un exemple de la façon dont les facteurs psychologiques peuvent influencer le sentiment de douleur. Ils ont défini l’analgésie au placebo comme l’administration d’un traitement inactif qui a un effet analgésique en supposant que c’est en raison de la croyance en l’efficacité du traitement.

Les chercheurs ont recruté 15 hommes en bonne santé âgés de 21 à 30 (moyenne d’âge de 25 ans). Tous les sujets avaient participé à une étude sur l’analgésie au placebo environ sept mois plus tôt, qui étudiait les réponses cérébrales lors d’une analgésie au placebo. Les sujets n’ont été débriefés qu’après avoir participé à cette étude, ce qui signifie qu’ils ne savaient pas que la première étude avait examiné un effet placebo avant la deuxième étude.

Tout d’abord, les chercheurs ont déterminé les températures qui produisaient la douleur en appliquant de la chaleur sur les avant-bras des sujets à l’aide d’un laser, jusqu’à atteindre 80 sur une échelle de douleur de 100. Ils ont ensuite traité les sujets avec deux , crèmes pharmacologiquement inactives. Les deux crèmes étaient présentées dans des tubes étiquetés par des professionnels, l’une portant la marque «crème de lidocaïne» (un anesthésique) tandis que l’autre était étiquetée «crème de contrôle». Les deux crèmes ont été appliquées sous un patch.

Les sujets ont été informés que l’étude étudiait l’effet d’une crème analgésique sur les réponses de la moelle épinière à une stimulation douloureuse. Ils ont été trompés de deux façons. Tout d’abord, on leur a dit que la crème inactive était un analgésique très efficace. Deuxièmement, ils ont traversé une phase de manipulation où le laser qui a été appliqué à l’avant-bras après le traitement avec le patch placebo (anesthésique marqué) a été subrepticement abaissé lors des tests répétés. Cela a donné au sujet le sentiment de réduire la douleur et ainsi créé une attente qu’il s’agissait d’un patch actif qui soulagerait plus tard la douleur quand ils ont été testés dans le scanner IRM.

Les patchs ont été appliqués, un à chaque bras, puis les volontaires ont reçu des stimuli douloureux avec le laser alors que dans le scanner IRM, enregistrant la quantité de douleur qu’ils ressentaient sur l’échelle de 100 points.

Les données de deux des 15 sujets ont été rejetées en raison d’un mouvement excessif pendant l’essai ou d’une défaillance technique.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Lorsque les chercheurs ont testé l’effet de la stimulation douloureuse avec des IRMf de la moelle épinière, ils ont constaté que les changements de flux sanguin les plus forts (réponses BOLD) étaient dans une zone de la moelle épinière appelée la corne dorsale (partie de la moelle épinière). les nerfs sensoriels des zones stimulées vont dans la colonne vertébrale). Il y avait également des différences entre les côtés gauche et droit, malgré le fait que les deux bras avaient reçu le même niveau de stimulus thermique douloureux. Ceci indique que le placebo anesthésique avait un effet au niveau de la moelle épinière.

Les évaluations de la douleur étaient significativement plus faibles lorsque la crème placebo était utilisée par rapport à la crème témoin. Sur l’échelle de douleur de 100 points, le score de douleur avec la crème placebo était de 52,3, comparé à 71,1 avec la crème témoin. Cela donne une réduction de 26% P = 0,002.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs disent que leurs données « fournissent des preuves directes que les facteurs psychologiques peuvent influencer le traitement de la douleur au premier stade du système nerveux central », qui est le point où les fibres nerveuses pénètrent dans la moelle épinière au niveau de la corne dorsale.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Les chercheurs discutent comment l’analgésie au placebo peut fonctionner en termes de théories acceptées du contrôle de la douleur, en particulier la théorie du contrôle de porte qui a été décrite dans les années 1960. Cette théorie suggère que la sensation de douleur physique n’est pas un résultat direct des récepteurs de la douleur dans la peau envoyant des messages au cerveau, mais plutôt une interaction entre différents neurones, transmettant la douleur et non transmettant la douleur, travaillant tous les deux et le long de la moelle épinière. L’activation des nerfs qui descendent du cerveau, et des produits chimiques analgésiques libérés par les nerfs, sont alors pensés pour ouvrir ou fermer une porte imaginaire qui peut inhiber la perception de la douleur d’un individu ou laisser cette perception passer au cerveau.

Les chercheurs notent que:

Cette étude ne peut pas démontrer le mécanisme exact de l’inhibition spinale, parce que les chercheurs n’ont pas mesuré le détail de ce qui se passait entre les nerfs simples ou les neurones.

Il n’est pas possible de s’assurer que les effets observés dans la moelle épinière étaient dus à la douleur plutôt qu’à d’autres sensations (toucher par exemple) car les chercheurs n’ont pas testé les réponses aux stimuli non douloureux.

En tant que petite étude, cette démonstration de l’effet placebo améliore la compréhension de la perception de la douleur et il est probable qu’elle conduira à d’autres études similaires.