L’expérience de la douleur chez les nourrissons

« Les bébés ressentent plus de douleur que les médecins ne le pensent », rapporte The Daily Telegraph pneumonie. Le journal a déclaré qu’une étude a révélé que la douleur ressentie par les bébés est sous-estimée parce que « certains ne montrent aucun signe extérieur d’inconfort ». Le Daily Mail a également couvert l’histoire et a déclaré que les scintigraphies cérébrales avaient enregistré des niveaux de douleur beaucoup plus élevés que les tests standard de « changement de rythme cardiaque, grimaces, narines évasées et yeux rétrécis ». Il a ajouté que les scans montraient parfois que les bébés souffraient même s’ils ne grimaçaient pas ou ne pleuraient pas.

Les rapports sont basés sur une étude qui suggère que les signes traditionnels que les médecins utilisent comme indicateurs de la douleur peuvent être insuffisants. Il a constaté que les bébés qui ne montrent aucune expression faciale en réponse à la douleur, comme le test de piqûre au talon, semblent toujours avoir une réponse positive du cerveau au stimulus douloureux. L’étude, bien que petite, a souligné qu’il y a beaucoup à apprendre sur l’évaluation de la douleur chez les nourrissons. Plus de recherche dans ce domaine pourrait conduire à des procédures améliorées ou augmenter la confiance que les procédures communes causent un minimum d’inconfort.

D’où vient l’histoire?

Le Dr Rebeccah Slater et ses collègues de l’University College London, de l’hôpital Elizabeth Garrett Anderson et Obstetric et de l’Institute of Child Health ont réalisé l’étude. Leur recherche a été financée par le Wellcome Trust, le Medical Research Council et SPARKS. L’étude a été publiée dans le journal médical à comité de lecture PLoS Medicine.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Cette étude a examiné l’association entre un outil d’évaluation de la douleur clinique pour les nourrissons et les scintigraphies cérébrales montrant une activité dans la région de leurs cerveaux impliqués dans la détection de la douleur. Il s’agissait d’une petite étude de cohorte (groupe) portant sur 12 nouveau-nés (l’âge à partir de la conception était estimé entre 25 et 43 semaines). Au cours de l’étude, les bébés ont subi un total de 33 lances au talon dans le cadre de leur traitement normal. Les lances de talon sont une procédure standard dans laquelle la peau du talon est perforée pour permettre la collecte de sang, et font partie des enquêtes de routine sur les diagnostics cliniques possibles.

Alors que les nourrissons avaient leurs talons piqués, l’activité dans leur cerveau a été mesurée en utilisant une technique appelée spectroscopie proche infrarouge (NIRS). Cela peut examiner la fonction cérébrale en détectant les changements dans les concentrations d’hémoglobine du sang oxygénée et désoxygénée. NIRS est un indicateur de l’activité neuronale, et l’hypothèse de cette étude était que la fréquence de l’activité neuronale et le nombre de neurones activés (cellules nerveuses) dans le cortex somatosensoriel (une zone impliquée dans la détection de sensations telles que le toucher, la température, et la douleur) reflète l’intensité de la douleur éprouvée.

La procédure standard pour les piqûres au talon est de nettoyer le talon, lancez-le et pressez la ponction pour recueillir du sang. Dans cette étude, pendant une période de 30 secondes après la ponction, le talon n’a pas été comprimé. Il s’agissait de s’assurer que toute activité neurale enregistrée était en réponse à la piqûre du talon elle-même et non à la compression du talon.

Au cours de la piqûre au talon, une technique standard pour évaluer la douleur infantile a également été utilisée. Les expressions faciales ont été enregistrées à l’aide d’un caméscope de poche, et ceux-ci ont été retirés pour l’analyse en utilisant un outil couramment utilisé appelé le profil de la douleur prématurée du nourrisson (PIPP). Ceci marque des expressions faciales particulières (compression des yeux, renflement des sourcils et sillon nasolabial) et des mesures physiologiques (fréquence cardiaque et saturation en oxygène dans le sang) pour arriver à une figure globale qui représente l’expérience douloureuse du nourrisson. Il est souvent utilisé pour déterminer la quantité de douleur chez les nourrissons et pour décider comment gérer cette douleur. Les chercheurs ont ensuite examiné la corrélation entre les résultats du PIPP (provenant de deux évaluateurs indépendants) et l’activité neuronale mise en évidence par la SPIR.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Dans l’ensemble, le score sur le PIPP était lié à une augmentation de l’activité cérébrale. Cependant, lorsque les composantes comportementale et physiologique du PIPP ont été examinées séparément, il a été constaté que l’activité neurale était fortement liée aux scores comportementaux du PIPP, mais pas trop liée aux réponses physiologiques (fréquence cardiaque et oxygène sanguin). Les chercheurs ont également constaté que dans 13 des 33 lances au talon, il n’y avait aucun changement observé dans l’expression faciale. Malgré cela, 10 de ces 13 cas ont montré une réponse cérébrale à la procédure.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs affirment que cette étude est la première à mesurer simultanément l’activité cérébrale à une «stimulation nocive» et à évaluer la réponse à l’aide d’un outil d’évaluation de la douleur validé. Bien que globalement, ces deux mesures étaient «bien corrélées» (c’est-à-dire liées), dans certains cas, il était possible d’enregistrer l’activité cérébrale sans changements de comportement associés.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette petite étude de cohorte soulève la question importante et controversée de la façon de mesurer la douleur chez les jeunes enfants. Il y a plusieurs points à garder à l’esprit lors de l’interprétation des résultats:

On ne sait pas si l’augmentation de l’activité neuronale en réponse à des stimuli représente réellement l’expérience de la douleur réelle de l’enfant. Les chercheurs eux-mêmes disent que «combien cette réponse corticale contribue à la conscience de la douleur ou à l’expérience de la douleur n’est pas connue». Essentiellement, cette petite étude a montré qu’une augmentation de l’activité neuronale en réponse à une intervention peut ne pas être reflétée par un changement de comportement.

Il est possible que les outils comportementaux à eux seuls sous-estiment la douleur, mais cela ne peut être conclu de cette étude qu’en supposant que l’augmentation de l’activité cérébrale reflétait la vraie douleur ressentie par les nourrissons.

Il existe des preuves limitées que la douleur ressentie en réponse à des examens cliniques de routine – comme les piqûres au talon – a des effets négatifs durables sur le développement de l’enfant.

Cette recherche n’a été réalisée que chez 12 nourrissons. Les résultats de ce petit échantillon peuvent ne pas être applicables à tous les nouveau-nés, et la répétition des résultats dans des études plus importantes augmentera la confiance dans les résultats.

Les échantillons de sang prélevés chez les nouveau-nés sont importants dans le dépistage des troubles métaboliques. Les résultats de cette étude importante soulignent qu’il y a plus à apprendre sur l’évaluation, et la gestion subséquente, de la douleur chez les nourrissons.

Sir Muir Grey ajoute …

Rien de nouveau mais très, très pertinent et important.